SpaceX startet – und stürzt ab – seine Raumschiff-Marsrakete
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SpaceX startet – und stürzt ab – seine Raumschiff-Marsrakete

Am Mittwochnachmittag startete SpaceX erfolgreich einen fertig montierten Prototyp seines nächsten – und landete fast Generation Starship Rakete auf einem suborbitalen Flug von seiner Anlage in Südtexas. Dies ist die Rakete, von der Elon Musk hofft, dass sie die Menschen bald zum Mond und schließlich zum Mars bringen wird, aber der Start am Mittwoch war ein nicht besetzter Testflug, der nur wenige Minuten dauerte. Die Rakete flog auf eine Höhe von 40.000 Fuß – ungefähr die Reiseflughöhe eines Verkehrsflugzeugs – und führte auf dem Weg zurück zur Erde ein sogenanntes „Belly Flop“ -Manöver durch. Die Rakete führte einen kontrollierten Abstieg an die Oberfläche durch und richtete sich nur wenige hundert Fuß über dem Boden auf. Aber es konnte seinen Abstieg nicht genug verlangsamen, um sicher aufzusetzen, und es explodierte spektakulär in der Nähe des Landeplatzes. Während die Rakete nur etwa ein Zehntel des Weges ins All zurücklegte und den Landeversuch nicht überlebte, ist dies immer noch ein wichtiger Schritt in Richtung einer ersten Orbitalmission und ein großer Gewinn für Musks interplanetare Ambitionen.

SpaceXs Raumschiff sieht aus, als wäre es direkt von den Seiten gerissen worden eines Science-Fiction-Romans aus Zellstoff. Sein glänzender, kugelförmiger silberner Rumpf ist ein Flickenteppich aus Edelstahlplatten. Zwei dreieckige Flossen ragen aus der unteren Hälfte heraus, zwei kleinere Flossen in der Nähe der Spitze. Das Raumschiff ist riesig – 15 Stockwerke vom Motor bis zum Nasenkegel -, aber es ist nur die obere Stufe einer noch größeren Rakete namens Super Heavy. Dieser Booster ist eine vergrößerte Version der Falcon 9-Rakete von SpaceX und wird mit dreimal so vielen Triebwerken ausgestattet sein. Wenn SpaceX einen Falcon Super Heavy Booster und ein Raumschiff zusammenbringt, wird das gesamte Ensemble fast 400 Fuß groß sein. Es wird nur ein paar Meter höher sein als die Saturn V-Rakete der NASA, die Menschen zum Mond befördert hat. Dies ist nach wie vor die größte und stärkste Rakete, die jemals in den Weltraum geflogen ist.

Beide Super Heavy und Starship werden die neuen Raptor-Raketentriebwerke von SpaceX verwenden, die weitaus leistungsstärker sind als die Merlin-Triebwerke, die das Unternehmen derzeit für alle Falcon-Raketen einsetzt. SpaceX hat nur zweimal einen Raptor-Motor geflogen, beide während Testflügen für Starhopper, eine verkleinerte Version von Starship, die eher wie ein Getreidesilo als wie eine Rakete aussah. Jeder Starhopper-Flug trug nur einen einzigen Motor und trieb das Fahrzeug einige hundert Fuß in die Luft. Während des Testfluges am Mittwoch trug der Starship-Prototyp drei Raptor-Triebwerke und war das erste Mal, dass eine SpaceX-Rakete mehr als eine gleichzeitig flog. Eine der Raptor-Triebwerke schaltete etwa 2 Minuten nach Beginn des Fluges aus, die zweite kurz danach. Es ist unklar, ob diese Triebwerke während des Fluges absichtlich abgestellt wurden oder eine Fehlfunktion aufwiesen. Wenn Starship bereit ist, in den Weltraum zu fliegen, werden sechs Raptors mitgeführt – drei für den Flug durch die Atmosphäre und drei für das Vakuum im Weltraum – und der Super Heavy-Booster wird von 28 Raptor-Motoren angetrieben.

Die Raptor-Motoren arbeiten bei extrem hohen Drücken und bewältigen diese außergewöhnlichen Betriebsbedingungen war eine Herausforderung für SpaceX. Im vergangenen Jahr hat das Unternehmen bei statischen Bränden mehrere Starship-Prototypen verloren. Dies ist eine Art Test, bei dem der Motor abgefeuert wird, während die Rakete am Boden festgeschraubt ist. Die Raketenexplosionen – oder „schnelle außerplanmäßige Demontage“, wie Musk es ausdrückt – waren ein Rückschlag, aber die SpaceX-Techniker haben es geschafft, neue Raketen in rasendem Tempo zu starten. Als der Starship-Prototyp am Mittwoch auf den Markt kam, wartete bereits ein weiterer in den Startlöchern, falls diese Version nicht in einem Stück auf die Erde zurückkehren sollte. Sogar Musk gab ihm nur eine „1/3 Chance“, seine Jungfernfahrt zu überleben. „Viele Dinge müssen richtig laufen, aber deshalb haben wir SN9 und SN10“, twitterte Musk und bezog sich auf die nächsten zu fliegenden Starship-Prototypen.

Während SpaceX die Kunst perfektioniert hat Bei der Landung der Falcon 9-Raketen hat das Starship-Fahrzeug ein ganz anderes und äußerst herausforderndes Flugprofil. Während die Booster von Falcon 9 mit abgesenkten Motoren und nach oben gerichteten Nasen vertikal auf die Erde zurückfallen, ist Starship so konzipiert, dass sie kurz vor der Landung mit der Breitseite durch die Atmosphäre fallen und in eine vertikale Position wechseln. Bei diesem ungewöhnlichen Wiedereintritt dreht sich alles um Aerodynamik. Durch die Ausführung eines Bauchflops kann Starship seine Landung mithilfe seiner Flossen genauer steuern. Aber diese Art von Landemanöver ist auch beispiellos, was bedeutet, dass es ein großes Risiko birgt, bis SpaceX eine bessere Vorstellung davon bekommt, wie Starship reagiert, während es zur Erde zurückkehrt.

Nun das Der erste Testflug ist aus dem Weg. Die SpaceX-Ingenieure verfügen über eine Fülle von Daten, mit denen sie herausfinden können, wie sie die Landung halten und das Raumschiff in höhere Lagen bringen können. Während die ersten Sprünge in die Umlaufbahn gelöst werden, ist Starship dazu bestimmt, Astronauten über die Erdumlaufbahn hinaus zu befördern. Musk verkaufte bereits Starships ersten bemannten Flug um den Mond an den japanischen Milliardär Yusaku Maezawa, der versprach, eine Handvoll Künstler mitzunehmen. Die Führer des NASA-Programms zur bemannten Raumfahrt sind auch daran interessiert, Starship für ihre eigenen Mondambitionen einzusetzen. Anfang dieses Jahres nutzte die Agentur SpaceX, um eine Version der Rakete zu entwickeln, mit der Astronauten auf der Mondoberfläche landen können.

Aber der wahre Grund, warum SpaceX Starship entwickelt – und das Der ganze Grund, warum Musk anfangs in das Weltraumgeschäft eingestiegen ist, ist, Stiefelabdrücke auf dem Roten Planeten zu bekommen. Wenn Musk den Mars in angemessener Zeit besiedeln will, braucht er ein großes interplanetares Transportsystem, das Hunderte Tonnen Fracht und Dutzende Passagiere gleichzeitig befördern kann. Anfang dieses Monats sagte Musk voraus, dass Starship die ersten Astronauten bereits 2026 zum Mars bringen könnte, eine unglaublich aggressive Zeitachse, die noch vor wenigen Monaten wahnhaft gewesen wäre. Aber jetzt, da Starship in den Himmel gestiegen ist, fühlt sich der Mars wirklich näher als je zuvor.


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